Les fossiles d’ambre dévoilent la vraie couleur d’insectes vieux de 99 millions d’années


Les fossiles d'ambre dévoilent la vraie couleur d'insectes vieux de 99 millions d'années

Divers insectes de couleur structurelle dans l’ambre du Crétacé moyen du nord du Myanmar. Crédits: NIGPAS

La nature est pleine de couleurs, de l’éclat radieux des plumes de paon ou de la coloration lumineuse d’avertissement des grenouilles toxiques au camouflage blanc perle des ours polaires.

Habituellement, les détails structurels fins nécessaires à la conservation de la couleur sont rarement conservés dans les archives fossiles, ce qui rend la plupart des reconstructions du fossile tributaires de l’imagination d’un artiste.

Une équipe de recherche de l’Institut de géologie et de paléontologie de Nanjing de l’Académie chinoise des sciences (NIGPAS) a maintenant dévoilé les secrets de la véritable coloration des insectes vieux de 99 millions d’années.

Les couleurs offrent de nombreux indices sur le comportement et l’écologie des animaux. Ils fonctionnent pour garder les organismes à l’abri des prédateurs, à la bonne température ou pour attirer les partenaires potentiels. Comprendre la coloration des animaux disparus depuis longtemps peut nous aider à faire la lumière sur les écosystèmes du passé géologique profond.

L’étude, publiée dans Actes de la Royal Society B le 1er juillet, offre une nouvelle perspective sur la vie souvent négligée, mais nullement terne, des insectes qui coexistaient aux côtés des dinosaures dans les forêts tropicales du Crétacé.

Les chercheurs ont rassemblé un trésor de 35 pièces d’ambre avec des insectes d’une conservation exquise dans une mine d’ambre du nord du Myanmar.

Les fossiles d'ambre dévoilent la vraie couleur d'insectes vieux de 99 millions d'années

Comparaisons entre les couleurs métalliques originales et modifiées chez les guêpes cleptines. Crédits: NIGPAS

“L’ambre est du Crétacé moyen, âgé d’environ 99 millions d’années, datant de l’âge d’or des dinosaures. Il s’agit essentiellement de résine produite par d’anciens conifères qui poussaient dans une forêt tropicale humide. Les animaux et les plantes piégés dans la résine épaisse se sont conservés , certains avec une fidélité réaliste “, a déclaré le Dr Cai Chenyang, professeur agrégé au NIGPAS qui dirige l’étude.

L’ensemble rare de fossiles d’ambre comprend des guêpes coucou avec des couleurs métalliques bleuâtre-vert, vert jaunâtre, bleu violacé ou vert sur la tête, le thorax, l’abdomen et les pattes. En termes de couleur, ils sont presque les mêmes que les guêpes coucous qui vivent aujourd’hui, a déclaré le Dr Cai.

Les chercheurs ont également découvert des spécimens de coléoptères bleus et violets et une mouche soldat vert foncé métallique. “Nous avons vu des milliers de fossiles d’ambre mais la préservation de la couleur de ces spécimens est extraordinaire”, a déclaré le professeur Huang Diying du NIGPAS, co-auteur de l’étude.

“Le type de couleur préservée dans les fossiles d’ambre est appelé couleur structurelle. Elle est causée par la structure microscopique de la surface de l’animal. La nanostructure de surface diffuse la lumière de longueurs d’onde spécifiques et produit des couleurs très intenses. Ce mécanisme est responsable de nombreuses couleurs que nous savoir de notre vie quotidienne “, a expliqué le professeur Pan Yanhong du NIGPAS, spécialiste de la reconstruction des paléocolores.

Pour comprendre comment et pourquoi la couleur est préservée dans certains fossiles d’ambre mais pas dans d’autres, et si les couleurs observées dans les fossiles sont les mêmes que celles que les insectes ont défilé il y a plus de 99 millions d’années, les chercheurs ont utilisé un couteau diamant pour couper à travers exosquelette de deux des guêpes ambrées colorées et d’un échantillon de cuticule terne normale.

En utilisant la microscopie électronique, ils ont pu montrer que les fossiles d’ambre colorés ont une nanostructure d’exosquelette bien préservée qui disperse la lumière. La nanostructure inchangée des insectes colorés suggère que les couleurs conservées dans l’ambre peuvent être les mêmes que celles affichées par eux dans le Crétacé. Mais dans les fossiles qui ne conservent pas la couleur, les structures cuticulaires sont gravement endommagées, ce qui explique leur aspect brun-noir.

Quel type d’informations pouvons-nous apprendre sur la vie des insectes anciens grâce à leur couleur?

Les guêpes coucou existantes sont, comme leur nom l’indique, des parasites qui pondent leurs œufs dans les nids d’abeilles et de guêpes non apparentées. Il a été démontré que la coloration structurale sert de camouflage chez les insectes et il est donc probable que la couleur des guêpes coucous du Crétacé représentait une adaptation pour éviter la détection. “Pour le moment, nous ne pouvons pas non plus exclure la possibilité que les couleurs jouent d’autres rôles que le camouflage, comme la thermorégulation”, ajoute le Dr Cai.


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