Les anciens manchots monstres de Nouvelle-Zélande avaient des sosies de l’hémisphère nord


Les manchots monstres antiques de la Nouvelle-Zélande avaient des sosies de l'hémisphère nord

Les plotoptérides comme ces Copepteryx ressemblaient remarquablement à des pingouins. Crédit: Mark Witton. Disponible pour les médias et les affaires courantes; tous autres droits réservés

Les manchots monstres de Nouvelle-Zélande, qui vivaient il y a 62 millions d’années, avaient des sosies au Japon, aux États-Unis et au Canada, une étude publiée aujourd’hui dans le Journal of Zoological Systematics and Evolutionary Research a trouvé.

Les scientifiques ont identifié des similitudes frappantes entre les os fossilisés des pingouins et ceux d’un groupe d’oiseaux de l’hémisphère Nord beaucoup plus jeunes, les plotoptérides.

Ces similitudes suggèrent que les plotoptérides et les pingouins anciens semblaient très similaires et pourraient aider les scientifiques à comprendre comment les oiseaux ont commencé à utiliser leurs ailes pour nager au lieu de voler.

Il y a environ 62 millions d’années, les premiers pingouins connus ont nagé dans les mers tropicales qui ont presque submergé la terre qui est maintenant la Nouvelle-Zélande. Les paléontologues ont trouvé les ossements fossilisés de ces anciens waddlers à Waipara, North Canterbury. Ils ont identifié neuf espèces, allant de petits pingouins, de la taille du pingouin aux yeux jaunes d’aujourd’hui, à des monstres de 1,6 mètre de haut.

Les plotoptérides se sont développés dans l’hémisphère Nord bien plus tard que les pingouins, les premières espèces apparaissant il y a entre 37 et 34 millions d’années. Leurs fossiles ont été trouvés sur un certain nombre de sites en Amérique du Nord et au Japon. Comme les pingouins, ils ont utilisé leurs ailes ressemblant à des nageoires pour nager dans la mer. Contrairement aux pingouins, qui ont survécu à l’ère moderne, la dernière espèce de plotoptéride s’est éteinte il y a environ 25 millions d’années.

Le Dr Gerald Mayr du Senckenberg Research Institute and Natural History Museum, Francfort, James Goedert du Burke Museum of Natural History and Culture and University of Washington, US, et les conservateurs du Musée de Canterbury, le Dr Paul Scofield et le Dr Vanesa De Pietri, ont comparé les ossements fossilisés de plotoptérides avec des spécimens fossiles des espèces de pingouins géants Waimanu, Muriwaimanu et Sequiwaimanu de la collection du Canterbury Museum.

Ils ont trouvé des plotoptérides et les anciens pingouins avaient des becs longs similaires avec des narines en forme de fente, des os de poitrine et d’épaule similaires et des ailes similaires. Ces similitudes suggèrent que les deux groupes d’oiseaux étaient de bons nageurs qui utilisaient leurs ailes pour les propulser profondément sous l’eau à la recherche de nourriture.

Les manchots monstres antiques de la Nouvelle-Zélande avaient des sosies de l'hémisphère nord

Les pingouins géants, comme ces Kumimanu, qui vivaient à Aotearoa, en Nouvelle-Zélande, il y a environ 60 millions d’années, ressemblaient de façon frappante à certains complotoptères. Crédit: Mark Witton. Disponible pour les médias et les affaires courantes; tous autres droits réservés

Certaines espèces des deux groupes pourraient atteindre des tailles énormes. Les plus grands plotoptérides connus mesuraient plus de 2 mètres de long, tandis que certains des pingouins géants mesuraient jusqu’à 1,6 mètre de haut.

Bien qu’ils partagent un certain nombre de caractéristiques physiques avec les pingouins à la fois anciens et modernes, les plotoptérides sont plus étroitement liés aux fous, fous de Bassan et cormorans qu’aux pingouins.

“Ce qui est remarquable dans tout cela, c’est que les plotoptérides et les pingouins anciens ont évolué de manière indépendante ces caractéristiques communes”, explique le Dr De Pietri. “Ceci est un exemple de ce que nous appelons l’évolution convergente, lorsque des organismes éloignés apparentés développent des traits morphologiques similaires dans des conditions environnementales similaires.”

Le Dr Scofield dit que certaines grandes espèces de complotoptères auraient ressemblé à des pingouins anciens. “Ces oiseaux ont évolué dans différents hémisphères, à des millions d’années d’intervalle, mais à distance, il serait difficile de les distinguer”, dit-il. “Les plotoptérides ressemblaient à des pingouins, ils nageaient comme des pingouins, ils mangeaient probablement comme des pingouins – mais ce n’étaient pas des pingouins.”

Le Dr Mayr dit que les parallèles dans l’évolution des groupes d’oiseaux suggèrent une explication pour laquelle les oiseaux ont développé la capacité de nager avec leurs ailes.

“La plongée propulsée par les ailes est assez rare chez les oiseaux; la plupart des oiseaux nageurs utilisent leurs pieds. Nous pensons que les pingouins et les plotodoptérides avaient des ancêtres volants qui plongeraient de l’air dans l’eau à la recherche de nourriture. Au fil du temps, ces espèces d’ancêtres se sont améliorées à la natation et pire à voler. ”

Les fossiles des pingouins géants de Nouvelle-Zélande, dont Waimanu et Sequiwaimanu, sont actuellement exposés aux côtés de modèles grandeur nature des oiseaux dans l’exposition du Musée de Canterbury, “Ancient New Zealand: Squawkzilla and the Giants”, prolongée jusqu’au 16 août 2020.

L’ostéologie comparative des Plotopteridae du Cénozoïque moyen et des premiers pingouins fossiles vrais, avec des commentaires sur les origines de la plongée propulsée par les ailes, par Gerald Mayr, James L Goedert, Vanesa De Pietri et R Paul Scofield est publiée dans le Journal of Zoological Systematics and Evolutionary Research.


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